Isaac Newton - Faits, biographie et lois

Isaac Newton - Faits, biographie et lois

Isaac Newton est surtout connu pour sa théorie sur la loi de la gravité, mais ses « Principia Mathematica » (1686) avec ses trois lois du mouvement ont grandement influencé les Lumières en Europe. Né en 1643 à Woolsthorpe, en Angleterre, Sir Isaac Newton a commencé à développer ses théories sur la lumière, le calcul et la mécanique céleste pendant une pause de l'Université de Cambridge. Des années de recherche ont culminé avec la publication en 1687 de « Principia », un ouvrage historique qui a établi les lois universelles du mouvement et de la gravité. Le deuxième livre majeur de Newton, "Opticks", détaille ses expériences pour déterminer les propriétés de la lumière. Également étudiant en histoire biblique et en alchimie, le célèbre scientifique a été président de la Royal Society of London et maître de la Royal Mint d'Angleterre jusqu'à sa mort en 1727.

Isaac Newton : petite enfance et éducation

Isaac Newton est né le 4 janvier 1643 à Woolsthorpe, Lincolnshire, Angleterre. Fils d'un fermier décédé trois mois avant sa naissance, Newton a passé la plupart de ses premières années avec sa grand-mère maternelle après le remariage de sa mère. Ses études ont été interrompues par une tentative infructueuse de le transformer en agriculteur, et il a fréquenté la King's School de Grantham avant de s'inscrire au Trinity College de l'Université de Cambridge en 1661.

Newton a étudié un programme classique à Cambridge, mais il est devenu fasciné par les travaux de philosophes modernes tels que René Descartes, consacrant même un ensemble de notes à ses lectures extérieures qu'il a intitulé « Quaestiones Quaedam Philosophicae » (« Certaines questions philosophiques »). Lorsque la Grande Peste a fermé Cambridge en 1665, Newton est rentré chez lui et a commencé à formuler ses théories sur le calcul, la lumière et la couleur, sa ferme étant le cadre de la supposée pomme tombante qui a inspiré son travail sur la gravité.

Le télescope d'Isaac Newton et ses études sur la lumière

Newton retourna à Cambridge en 1667 et fut élu mineur. Il construisit le premier télescope à réflexion en 1668, et l'année suivante, il obtint sa maîtrise ès arts et devint professeur Lucasian de mathématiques à Cambridge. Invité à faire une démonstration de son télescope à la Royal Society de Londres en 1671, il est élu à la Royal Society l'année suivante et publie ses notes sur l'optique pour ses pairs.

Grâce à ses expériences sur la réfraction, Newton a déterminé que la lumière blanche était un composé de toutes les couleurs du spectre, et il a affirmé que la lumière était composée de particules au lieu d'ondes. Ses méthodes ont suscité de vives réprimandes de la part du membre établi de la Société, Robert Hooke, qui n'a pas épargné à nouveau le document de suivi de Newton en 1675. Connu pour sa défense capricieuse de son travail, Newton s'est engagé dans une correspondance animée avec Hooke avant de faire une dépression nerveuse et de se retirer de la l'œil du public en 1678. Au cours des années suivantes, il revient à ses premières études sur les forces qui gouvernent la gravité et se lance dans l'alchimie.

Isaac Newton et la loi de la gravité

En 1684, l'astronome anglais Edmund Halley a rendu visite au Newton isolé. En apprenant que Newton avait calculé mathématiquement les trajectoires elliptiques des corps célestes, Halley le pressa d'organiser ses notes. Le résultat fut la publication en 1687 de « Philosophiae Naturalis Principia Mathematica » (Principes mathématiques de la philosophie naturelle), qui établit les trois lois du mouvement et la loi de la gravité universelle. Les trois lois du mouvement de Newton stipulent que (1) tout objet dans un état de mouvement uniforme restera dans cet état de mouvement à moins qu'une force externe n'agisse sur lui ; (2) La force est égale à la masse multipliée par l'accélération : F=MA et (3) Pour chaque action, il y a une réaction égale et opposée.

"Principia" a propulsé Newton au rang de célébrité dans les cercles intellectuels, gagnant finalement une renommée universelle comme l'une des œuvres les plus importantes de la science moderne. Son travail a été un élément fondateur des Lumières européennes.

Avec sa nouvelle influence, Newton s'est opposé aux tentatives du roi Jacques II de réinstaurer les enseignements catholiques dans les universités anglaises. Le roi Jacques II a été remplacé par sa fille protestante Marie et son mari Guillaume d'Orange dans le cadre de la Glorieuse Révolution de 1688, et Newton a été élu pour représenter Cambridge au Parlement en 1689. Newton a déménagé définitivement à Londres après avoir été nommé directeur de la Monnaie royale. en 1696, obtenant une promotion au grade de maître de la Monnaie trois ans plus tard. Déterminé à prouver que sa position n'était pas seulement symbolique, Newton a déplacé la livre sterling de l'argent à l'étalon-or et a cherché à punir les contrefacteurs.

La mort de Hooke en 1703 a permis à Newton de prendre la présidence de la Royal Society et, l'année suivante, il a publié son deuxième ouvrage majeur, "Opticks". Composé en grande partie de ses notes antérieures sur le sujet, le livre détaille les expériences minutieuses de Newton avec la réfraction et le spectre des couleurs, se terminant par ses ruminations sur des questions telles que l'énergie et l'électricité. En 1705, il est fait chevalier par la reine Anne d'Angleterre.

Isaac Newton : fondateur de Calculus ?

À cette époque, le débat sur les prétentions de Newton à créer le domaine du calcul a explosé en une vilaine dispute. Newton avait développé son concept de «fluxions» (différentiels) au milieu des années 1660 pour tenir compte des orbites célestes, bien qu'il n'y ait pas eu de document public sur son travail. Entre-temps, le mathématicien allemand Gottfried Leibniz a formulé ses propres théories mathématiques et les a publiées en 1684. En tant que président de la Royal Society, Newton a supervisé une enquête qui a déterminé que son travail était la base fondatrice du domaine, mais le débat s'est poursuivi même après que Leibniz mort en 1716. Les chercheurs ont conclu plus tard que les deux hommes sont probablement arrivés à leurs conclusions indépendamment l'un de l'autre.

Mort d'Isaac Newton

Newton était également un ardent étudiant de l'histoire et des doctrines religieuses, et ses écrits sur ces sujets ont été compilés dans plusieurs livres qui ont été publiés à titre posthume. N'ayant jamais été marié, Newton a passé ses dernières années à vivre avec sa nièce à Cranbury Park près de Winchester, en Angleterre. Il mourut dans son sommeil le 31 mars 1727 et fut enterré à l'abbaye de Westminster.

Géant même parmi les esprits brillants qui ont conduit la révolution scientifique, Newton est connu comme un érudit, un inventeur et un écrivain transformateur. Il éradique tout doute sur le modèle héliocentrique de l'univers en établissant la mécanique céleste, sa méthodologie précise donnant naissance à ce qu'on appelle la méthode scientifique. Bien que ses théories de l'espace-temps et de la gravité aient finalement cédé la place à celles d'Albert Einstein, son travail reste le socle sur lequel la physique moderne a été construite.

Citations Isaac Newton

  • "Si j'ai vu plus loin, c'est en me tenant sur les épaules des Géants."
  • "Je peux calculer le mouvement des corps célestes mais pas la folie des gens."
  • "Ce que nous savons est une goutte, ce que nous ne savons pas est un océan."
  • "La gravité explique les mouvements des planètes, mais elle ne peut pas expliquer qui met les planètes en mouvement."
  • "Aucune grande découverte n'a jamais été faite sans une supposition audacieuse."

Sir Isaac Newton : citations, faits et biographie

Sir Isaac Newton a contribué de manière significative au domaine de la science au cours de sa vie. Il a inventé le calcul et a fourni une compréhension claire de l'optique. Mais son travail le plus important avait à voir avec les forces, et plus précisément avec le développement d'une loi universelle de la gravité. [Voir aussi notre aperçu de Astronomes célèbres et de grands scientifiques de nombreux domaines qui ont contribué à la riche histoire des découvertes en astronomie.]

La vie de Newton

Né dans une famille pauvre de Woolsthorpe, en Angleterre, en 1642, Isaac Newton a fréquenté le Trinity College de Cambridge, en Angleterre, seulement après qu'il est devenu évident qu'il ne serait jamais un agriculteur prospère. Là-bas, il s'intéresse aux mathématiques, à l'optique, à la physique et à l'astronomie. Après avoir obtenu son diplôme, il a commencé à enseigner au collège et y a été nommé deuxième président Lucasian. Aujourd'hui, la chaire est considérée comme la chaire académique la plus renommée au monde.

En 1689, Newton est élu député de l'université. En 1703, il est élu président de la Royal Society, une association de scientifiques qui existe encore aujourd'hui. Il a été fait chevalier par la reine Anne en 1705. Il ne s'est jamais marié.

Newton est décédé en 1727, à l'âge de 84 ans. Après sa mort, son corps a été déplacé vers un endroit plus important dans l'abbaye de Westminster. Au cours de l'exhumation, de grandes quantités de mercure ont été trouvées dans le système du scientifique, probablement en raison de son travail avec l'alchimie.

Mouvement dans l'univers

Le mythe populaire raconte qu'une pomme est tombée d'un arbre dans son jardin, ce qui a amené Newton à comprendre les forces, en particulier la gravité. On ne sait pas si l'incident s'est réellement produit, mais les historiens doutent de l'événement &mdash s'il s'est produit &mdash a été la force motrice du processus de réflexion de Newton. Son travail le plus célèbre est venu avec la publication de son "Philosophiae Naturalis Principia Mathematica" ("Principes mathématiques de la philosophie naturelle"), généralement appelé Principia. Dans ce document, il a déterminé les trois lois du mouvement pour l'univers.

Le premier décrit comment les objets se déplacent à la même vitesse à moins qu'une force extérieure n'agisse sur eux. (Une force est quelque chose qui provoque ou modifie le mouvement.) Ainsi, un objet posé sur une table reste sur la table jusqu'à ce qu'une force &ndash la poussée d'une main, ou que la gravité &ndash agisse sur lui. De même, un objet se déplace à la même vitesse à moins qu'il n'interagisse avec une autre force, telle que la friction.

Sa deuxième loi du mouvement a fourni un calcul de la façon dont les forces interagissent. La force agissant sur un objet est égale à la masse de l'objet multipliée par l'accélération qu'il subit.

La troisième loi de Newton stipule que pour chaque action dans la nature, il y a une réaction égale et opposée. Si un corps applique une force sur un second, alors le second corps exerce une force de même force sur le premier, dans la direction opposée. [VIDÉO : Final Nail dans la théorie de Newton]

À partir de tout cela, Newton a calculé la loi universelle de la gravité. Il a découvert que lorsque deux corps s'éloignent l'un de l'autre, l'attraction gravitationnelle entre eux diminue de l'inverse du carré de la distance. Ainsi, si les objets sont deux fois plus éloignés l'un de l'autre, la force gravitationnelle n'est qu'un quart aussi forte s'ils sont trois fois plus éloignés l'un de l'autre, ce n'est qu'un neuvième de sa puissance précédente.

Ces lois ont aidé les scientifiques à mieux comprendre les mouvements des planètes du système solaire et de la lune autour de la Terre.

Un scientifique à travers les disciplines

Alors qu'il était étudiant, Newton a été contraint de faire une pause de deux ans lorsque la peste a fermé le Trinity College. À la maison, il a continué à travailler avec l'optique, en utilisant un prisme pour séparer la lumière blanche, et est devenu la première personne à affirmer que la lumière blanche était un mélange de plusieurs types de rayons, plutôt qu'une seule entité. Il a continué à travailler avec la lumière et la couleur au cours des années suivantes et a publié ses découvertes dans &ldquoOpticks&rdquo en 1704.

Dérangé par les problèmes avec les télescopes à l'époque, il a inventé le télescope à réflexion, rectifiant le miroir et construisant lui-même le tube. S'appuyant sur un miroir plutôt que sur des lentilles, le télescope présentait une image plus nette que les télescopes à réfraction de l'époque. Les techniques modernes ont réduit les problèmes causés par les lentilles, mais les grands télescopes tels que le télescope spatial James Webb utilisent des miroirs. [Empiler les 10 plus grands télescopes de la Terre]

En tant qu'étudiant, Newton a étudié les textes mathématiques les plus avancés de son temps. Pendant sa pause, il a continué à étudier les mathématiques, jetant les bases du calcul différentiel et intégral. Il a réuni de nombreuses techniques qui étaient auparavant considérées séparément, telles que la recherche d'aires, de tangentes et de longueurs de courbes. Il écrit De Methodis Serierum et Fluxionum en 1671, mais ne trouve pas d'éditeur.

Newton a également établi une méthode scientifique cohérente, à utiliser dans toutes les disciplines. Les explorations antérieures de la science variaient selon le domaine. Newton a établi un format d'expérimentation encore utilisé aujourd'hui.

citations d'Isaac Newton

"Amicus Platon amicus Aristoteles magis amica verita."
(Platon est mon ami, Aristote est mon ami, mais mon plus grand ami est la vérité.)
&mdashÉcrit dans la marge d'un cahier alors qu'il était étudiant à Cambridge. Dans Richard S. Westfall, Jamais au repos (1980), 89.

"Le génie, c'est la patience."
&mdashLa Revue Homilétique, Vol. 83-84 (1922), Vol. 84, 290.

« Si j'ai vu plus loin, c'est en me tenant sur les épaules de géants.
&mdashLettre à Robert Hooke (5 février 1675-6). Dans H. W. Turnbull (éd.), La correspondance d'Isaac Newton, 1, 1661-1675 (1959), Vol. 1, 416.

"Je vois que je me suis fait esclave de la philosophie."
&mdashLettre à Henry Oldenburg (18 novembre 1676). Dans H.W. Turnbull (éd.), La correspondance d'Isaac Newton, 1676-1687 (1960), Vol. 2, 182.

"Je ne sais pas ce que je peux apparaître au monde, mais il me semble n'avoir été que comme un garçon jouant sur le bord de la mer, et me divertissant de temps en temps pour trouver un caillou plus lisse ou une plus jolie coquille que l'ordinaire, tandis que le grand océan de vérité gisait tout à découvert devant moi."
&mdashD'abord rapporté dans Joseph Spence, Anecdotes, observations et personnages, des livres et des hommes (1820), Vol. 1 de 1966 éd., sect. 1259, p. 462

"Pour toute action, il y a toujours une réaction opposée et égale, en d'autres termes, les actions de deux corps l'un sur l'autre sont toujours égales et toujours opposées en direction."
&mdash Les Principia : Principes mathématiques de la philosophie naturelle (1687)

"La vérité se trouve toujours dans la simplicité, et non dans la multiplicité et la confusion des choses."
&mdash'Fragments d'un traité sur l'Apocalypse". Dans Frank E. Manuel, La religion d'Isaac Newton (1974), 120.


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Isaac Newton : vie, découvertes, rivalités et vérité sur la pomme

Né garçon de ferme, Isaac Newton (1643-1727) est devenu l'un des plus grands esprits du XVIIe siècle, un polymathe qui a découvert les lois du mouvement, décrit la gravité, et est devenu plus tard un homme politique, président de la Royal Society et maître de la menthe. Écrire pour L'histoire de la BBC révélée, l'écrivain scientifique Jheni Osman explore la vie colorée d'un scientifique acariâtre

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Publié : 17 juin 2020 à 10h30

Isaac Newton a dit un jour : « Si j'ai vu plus loin, c'est en me tenant sur les épaules de géants. C'est devenu l'une des citations les plus connues du monde de la science, prononcée il y a plus de 300 ans par le grand mathématicien et physicien. Ses partisans diraient que cela montrait qu'il était un homme humble, attribuant ses grands succès à ses prédécesseurs et contemporains.

Mais ceux qui connaissaient la vraie nature du scientifique avide de pouvoir pensaient le contraire, considérant la citation comme une fouille chez l'un de ses plus grands rivaux – le physicien Robert Hooke – qui était plus petit que Newton et souffrait d'un voûté.

Née: 4 janvier 1643 (calendrier nouveau style 25 décembre 1642 style ancien) à Woolsthorpe-by-Colsterworth, Lincolnshire, Angleterre

Décédés: né le 13 mars 1727 à Kensington, Middlesex, Angleterre

Rappelé pour : Mieux connu pour sa découverte de la gravité et une rencontre apocryphe avec une pomme, Newton était un scientifique très influent dont les réalisations incluent également des avancées en optique, en calcul et en mécanique céleste.

La jeunesse d'Isaac Newton

Acariâtre, ambitieux et sujet à des explosions intenses, il est entré dans le monde les poings prêts. Né prématurément dans un hameau endormi du Lincolnshire, c'était un tout petit bébé qui évitait la redoutable peste qui ravageait le pays à l'époque. Son père est décédé trois mois après sa naissance, et il s'est ensuite senti rejeté par sa famille, après avoir été envoyé vivre avec sa grand-mère tandis que sa mère épousait un révérend d'un village voisin – un homme qu'il en était venu à détester.

Au cours de son adolescence, le salut de Newton était ses études. Alors que sa mère espérait qu'il reprendrait la ferme familiale, son génie en classe n'est pas passé inaperçu et une vie universitaire l'attend. Au Trinity College de Cambridge, Newton a trouvé une nouvelle figure paternelle.

Isaac Barrow a été le premier professeur de mathématiques à l'Université de Cambridge. Il a immédiatement reconnu le talent de son nouveau prodige et l'a chargé de résoudre l'un des grands problèmes non résolus de l'heure - le calcul, l'étude de la façon dont les choses changent. Sans calcul, nous n'aurions pas les outils pour tout calculer, du changement économique au changement climatique.

Quelles ont été les découvertes et les réalisations d'Isaac Newton ?

Au fil des ans, Newton est devenu un véritable mathématicien – touche-à-tout et maître de plusieurs. Il croyait que la découverte ne se faisait pas seulement en lisant des manuels, mais grâce à l'observation et à l'expérimentation individuelles, et a poussé ses croyances à l'extrême - par exemple, il a une fois planté une aiguille émoussée dans son orbite pour voir quel en serait l'effet. Heureusement, son œil s'est rétabli.

Explorer plus d'histoire scientifique

Il n'en avait pas fini avec le monde de l'optique, cependant. Au cours de l'année 1665, particulièrement infestée de peste, lorsque l'Université de Cambridge a fermé ses portes, Newton est retourné dans son village natal de Woolsthorpe, s'enfermant dans son laboratoire afin de bricoler avec des télescopes. Cette période d'étude isolée s'est avérée fructueuse, car il a commencé à se rendre compte des limites de conception des instruments traditionnels, se demandant pourquoi personne n'avait essayé de remplacer les lentilles par des miroirs.

Il a découvert que ce simple commutateur créait un télescope dix fois plus petit que les télescopes traditionnels et beaucoup plus puissant.

Ravi de sa découverte, il a approché la Royal Society – un groupe d'élite de scientifiques qui s'est réuni au Gresham College de Londres. Ils ont été impressionnés. Newton a donc eu le courage de partager ses théories sur la lumière et la couleur.

Mais le succès de Newton fut de courte durée. Bien qu'il ait proposé le concept selon lequel la lumière blanche est composée d'un spectre de couleurs, sa méthodologie confuse a dérouté ses collègues scientifiques qui ont tenté de reproduire ses résultats - sans succès. Les retours n'étaient pas bons et Newton n'a pas bien accepté les critiques, en particulier de la part de Robert Hooke, qui allait devenir l'un de ses plus grands rivaux. Fierté cabossée, Newton s'est retiré dans l'isolement.

Dépourvu de distractions, libéré des contraintes de la vie universitaire, Newton a exploré de nombreux domaines scientifiques différents, de l'alchimie (le précurseur médiéval de la chimie) à l'astronomie. Le dispositif réfléchissant qu'il a inventé pour observer la distance entre la Lune et les étoiles était essentiellement le même que le quadrant Hadley suivant - un instrument de navigation important utilisé dans la navigation - mais seul l'astronome Edmond Halley a reconnu le génie des idées de Newton. Ce n'est qu'après sa mort qu'une description de l'appareil a été trouvée parmi ses papiers.

Pendant ce temps, Newton a également proposé ce que beaucoup considèrent comme le fondement de la physique moderne, en publiant Philosophie Naturalis Principia Mathematica en 1687. Arch-rival Robert Hooke avait publié un livre Une tentative pour prouver le mouvement de la Terre à partir d'observations en 1674, dans lequel il écrivait : « Tous les corps quels qu'ils soient qui sont mis dans un mouvement direct et simple, continueront à avancer en ligne droite, jusqu'à ce qu'ils soient déviés par une puissance efficace.

Plus d'une décennie plus tard, Newton publie Principia, qui a révélé ses théories sur le calcul et la gravitation universelle, et ses trois lois du mouvement. Mais la première loi du mouvement de Newton ressemblait étrangement à la théorie de Hooke. Ce n'était qu'une des fois où Newton a essayé de surpasser Hooke.

Newton et la pomme

Pour la plupart des gens, le nom de Newton est synonyme d'une pomme qui lui tombe sur la tête, ce qui l'a apparemment aidé à élaborer sa théorie innovante sur la gravité. L'histoire raconte que Newton était assis sous un pommier dans son jardin à Woolsthorpe lorsqu'une pomme est tombée directement sur sa tête, ce qui l'a amené à avoir un moment d'éclair sur le fonctionnement de la gravité dans l'espace.

En réalité, Newton n'a jamais été le destinataire d'une pomme - il en a probablement simplement regardé une tomber au sol pendant qu'il travaillait. Il fait, cependant, pour un bon conte. Newton a certainement proposé la théorie, mais pour ce faire, il s'est tenu sur les épaules d'un ancien géant.

À la fin du XVIe siècle, le polymathe italien Galilée aurait mené une série d'expériences depuis le sommet de la tour penchée de Pise pour déterminer comment différents objets tombent. Il a découvert que des objets fabriqués à partir du même matériau mais de masses différentes tombent à la même vitesse.

La brillante idée de Newton était de se rendre compte que ce phénomène fonctionnait également dans l'espace. Encore une fois, il s'est tenu sur les épaules d'un autre géant en appliquant le calcul à la première loi du mouvement planétaire de l'astronome Johannes Kepler. À partir de là, il a calculé que la force de gravité devait verrouiller les planètes dans leurs orbites autour du Soleil. Ainsi, Newton a apporté une contribution vitale à la science lorsqu'il a réalisé que l'univers entier est régi par exactement la même loi de la gravité, qu'il s'agisse d'une pomme qui tombe ou d'une planète en orbite.

Mais il n'était pas seul dans ses découvertes révolutionnaires. En Europe à cette époque, la révolution scientifique était bien amorcée, aux côtés de Newton, d'autres grands scientifiques tels que Copernic, Galilée et Kepler ont contribué à l'émergence de la science moderne.

Quelle était et quand la révolution scientifique?

Du XVe à la fin du XVIIe siècle environ, les développements des mathématiques, de la physique, de l'astronomie, de la biologie et de la chimie ont transformé la vision de la société sur le monde qui nous entoure. Les gens ne se contentaient plus de théoriser comment le monde fonctionnait, mais ils utilisaient l'expérience individuelle et l'expérimentation scientifique pour acquérir des connaissances réelles.

La plupart des historiens affirment que cette révolution scientifique a été lancée par le mathématicien et astronome Nicolaus Copernicus (1473-1543), qui a proposé son point de vue héliocentrique selon lequel le Soleil est au centre de notre système solaire, et non la Terre. Ailleurs en Europe, des scientifiques ont mené diverses expériences et ont mis au point des inventions ingénieuses. Galileo Galilei a découvert que des objets de masses différentes tombent à la même vitesse, et il a amélioré le télescope, ce qui a conduit à ses nombreuses découvertes astronomiques - telles que l'observation des montagnes et des vallées à la surface de la Lune, et la découverte des quatre plus grandes lunes de la Lune. planète Jupiter.

Et, à l'époque de Newton, quand autrefois les gens croyaient que le monde était composé de quatre qualités (la terre d'Empédocle, l'eau, l'air et le feu), les scientifiques reconnaissaient maintenant qu'il était fait d'atomes, ou de « corpuscules » (petits corps matériels). Cette révolution scientifique était vraiment une ère d'illumination scientifique - parfaitement résumée par la devise de la Royal Society : « Nullius in verba », qui signifie essentiellement « ne croyez personne sur parole ».

Newton le politicien

Mais le toujours ambitieux et confiant Newton ne s'est pas limité au monde de la science. Newton s'est fait de nombreux ennemis dans le monde scientifique, mais aussi en politique. Il affronta même Jacques VII et II lorsqu'il tenta de catholiciser l'université de Cambridge. Il a repoussé avec succès les réformes du roi et est entré dans le monde de la politique, devenant député en 1689. Bien que ses deux années au pouvoir n'aient pas eu d'effet durable sur la politique, Newton a eu un impact énorme sur l'économie.

Tout au long du XVIIe siècle, les finances de la Grande-Bretagne étaient en lambeaux. Jusqu'à une pièce sur dix était forgée, et le métal qu'elles contenaient valait souvent plus que la valeur de la pièce elle-même. En 1696, il devint directeur de la Monnaie royale et se mit à rappeler l'ancienne monnaie, à émettre de nouvelles pièces et à traquer les contrefacteurs. Sa détermination acharnée à débarrasser le pays de la fraude a tellement impressionné les pouvoirs en place qu'en 1699, il a été nommé maître de la Monnaie pour le reste de sa vie.

Contrôleur financier, expert politique et scientifique de génie – un CV impressionnant et une carrière incroyable étant donné qu'il a commencé sa vie comme garçon de ferme. Mais cela ne suffisait pas à Newton. Il voulait assurer son héritage scientifique et assurer sa place dans les annales de la science.

En 1703, Newton est élu président de la Royal Society. Profitant de sa position, il s'est mis à essayer de ternir sans pitié la réputation de certains de ses contemporains. Il a essayé de retirer Robert Hooke des livres d'histoire, il a contrarié John Flamsteed en publiant le catalogue des étoiles de l'astronome sans sa permission, et il s'est disputé avec le philosophe Gottfried Leibniz pour savoir qui a inventé le calcul. La querelle entre les deux hommes ne s'est terminée que sur le lit de mort de Newton.

Newton est décédé le 20 mars 1727 à l'âge de 84 ans. Bien qu'il n'ait jamais eu d'enfants, il a veillé à ce que son héritage ne soit jamais oublié en faisant inscrire sur sa pierre tombale : « Ici repose ce qui était mortel d'Isaac Newton ».

Newton et la religion

Au Moyen Âge, l'Église était incroyablement puissante, gardant l'aristocratie sous sa coupe. Aux XIVe et XVe siècles, un groupe de soi-disant «humanistes» s'est formé en France et en Italie - ils ne s'opposaient pas à l'Église, mais avaient simplement l'intention d'adorer Dieu loin des contraintes des prêtres. Ce fut la naissance d'une vague de penseurs nouvellement éclairés.

À l'époque de Newton, la religion faisait encore partie intégrante de la vie, mais les scientifiques essayaient de comprendre comment Dieu s'intégrait dans l'image – parallèlement à leurs recherches.

En dépit d'être un révolutionnaire scientifique, Newton était profondément religieux. Outre ses travaux scientifiques, il a écrit de nombreux articles théologiques, qui traitaient de la traduction littérale de la Bible. Il croyait en un Dieu monothéiste et a passé de nombreuses heures à essayer de glaner des messages cachés de la Sainte Bible. Mais ses fortes convictions découlent de son enquête sur le monde naturel.

Si son esprit était vraiment capable d'aligner la religion et la science, personne ne le sait avec certitude. Il a été enterré dans l'abbaye de Westminster, et son monument se dresse près de l'écran du chœur, près de sa tombe.


La foi derrière le célèbre : Isaac Newton

L'épitaphe bien connue d'Alexander Pope incarnait la renommée d'Isaac Newton. Même du vivant de Newton, l'adulation de ses contemporains frôlait l'adoration. Après sa mort en avril 1727, Newton resta en état à l'abbaye de Westminster pendant une semaine. Aux funérailles, son deuil était porté par trois comtes, deux ducs et le lord chancelier. Voltaire a observé: «Il a été enterré comme un roi qui avait bien fait par ses sujets.» Aucun scientifique avant ou depuis n'a été aussi vénéré et enterré avec un si grand honneur.

Qui était cet homme dont la stature domine le paysage scientifique depuis trois siècles ? Pourquoi ses réalisations ont-elles eu un tel impact sur la société ? Quel rôle la foi de Newton a-t-elle joué dans sa vie et son travail ?

La foi de Newton

Pour Newton, le monde de la science n'était en aucun cas l'ensemble de la vie. Il a consacré plus de temps à la théologie qu'à la science en effet, il a écrit environ 1,3 million de mots sur des sujets bibliques. Pourtant, ce vaste héritage est resté caché au public pendant deux siècles jusqu'à la vente aux enchères de ses écrits non scientifiques en 1936.

La compréhension de Dieu de Newton est venue principalement de la Bible, qu'il a étudiée pendant des jours et des semaines à la fois. Il s'intéressa particulièrement aux miracles et aux prophéties, calculant les dates des livres de l'Ancien Testament et analysant leurs textes pour découvrir leur paternité. Dans un manuscrit sur les règles d'interprétation de la prophétie, Newton a noté les objectifs similaires du scientifique et de l'exposant de la prophétie : la simplicité et l'unité. Il a condamné la « folie des interprètes qui prédisent les temps et les choses par la prophétie », puisque le but de la prophétie était de démontrer la providence de Dieu dans l'histoire quand « après que [les prophéties] se soient accomplies, elles pourraient être interprétées par des événements ».

Membre de l'église anglicane, Newton a assisté à des services et participé à des projets spéciaux, tels que payer pour la distribution de Bibles parmi les pauvres et participer à une commission pour construire cinquante nouvelles églises dans la région de Londres. Pourtant, Newton faisait rarement des déclarations publiques concernant sa théologie. On se souvient plutôt de ses réalisations scientifiques pionnières.

Naissance et enfance

En juin 1642, l'Angleterre commença à subir sa première guerre civile. L'année a également vu à la fois la mort de Galilée en Italie et la naissance d'Isaac Newton en Angleterre.

La vie de Newton s'est déroulée dans le contexte de trois endroits situés à moins de cent milles les uns des autres : Lincolnshire, Cambridge et Londres. Les parents de Newton étaient des paysans qui vivaient dans une petite ferme à Woolsthorpe, au nord de Londres. Le mari d'Hannah Newton est décédé peu après leur mariage, à l'âge de 36 ans. Le jour de Noël 1642, des amis sont venus aider la jeune veuve à la naissance de son fils Isaac. Le bébé était très prématuré et avec peu d'espoir de survie, il était si petit qu'il aurait pu être installé dans un pot d'un quart.

Quand Isaac avait 3 ans, sa mère, une femme forte et autonome, s'est remariée et a déménagé dans une nouvelle maison dans le village voisin. L'enfant est resté dans la maison isolée, gardée par sa grand-mère, pendant les huit années suivantes. Des biographes récents ont vu dans cette séparation d'avec sa mère, entre 3 et 10 ans, une influence sur la formation de la personnalité méfiante et névrotique du Newton adulte.

En 1654, à l'âge de 12 ans, Isaac entra à la Old King's School de Grantham, qui avait la bonne réputation de préparer les étudiants à entrer à Cambridge et à Oxford. Le garçon a atteint le sommet de sa classe, s'est intéressé à la chimie et a continué à construire des mécanismes complexes, notamment un moulin à vent et une horloge à eau. Au lieu de participer aux jeux les plus rudes à l'école, le jeune Isaac est devenu un lecteur avide. Tôt dans sa vie, il a développé une autonomie et une ingéniosité qui lui ont bien servi au cours des dernières années de recherche.

Après quatre ans, Isaac est rentré chez lui pour aider sa mère à s'occuper de la ferme. Malgré de bonnes intentions, il passe plus de temps à tenir un carnet d'observations sur la nature qu'à s'occuper des animaux.

Après deux ans de frustration, sa mère a décidé qu'il devrait terminer ses cours à Old King pour se préparer à l'université.

Études à Cambridge

En juin 1661, Newton entra au Trinity College de Cambridge, une communauté de quatre cents érudits et étudiants qui fut sa résidence pendant la majeure partie des trente-cinq années suivantes.

Le programme officiel était principalement consacré à la philosophie aristotélicienne : logique, rhétorique et éthique. Cela développa la formidable capacité de Newton à démolir les arguments de quiconque le croisait. Le cours prescrit comprenait également les mathématiques, le latin et le grec.

Newton a étudié la physique et l'optique sous la direction du Dr Isaac Barrow, un excellent mathématicien et savant grec. Il a été le premier à reconnaître le génie de son élève, et il l'a initié aux télescopes et aux théories actuelles de la lumière. Le géant endormi de l'intellect de Newton s'est soudainement réveillé.

Le plus important pour Newton, cependant, était le non officiel curriculum, ses propres lectures. Il a exploré le nouveau monde philosophique du XVIIe siècle, puis s'est dirigé vers des travaux scientifiques de premier plan, maîtrisant l'œuvre de Kepler. Optique et presque tout ce qui est écrit sur la lumière. Étant donné que ce sujet nécessitait de l'expérimentation, du meulage des lentilles et de la construction d'appareils ingénieux, il a été fabriqué sur commande pour son esprit mathématique et ses doigts habiles. Il a observé les étoiles et a pris des notes qui ont conduit plus tard à une nouvelle théorie de la lumière et de la couleur. Au cours de sa dernière année de premier cycle, étudiant les mathématiques et la dynamique, Newton a parcouru une vitesse phénoménale vers les frontières de la connaissance dans les deux domaines. En bref, il était essentiellement autodidacte dans un large éventail de matières.

Développements scientifiques

En 1665, des rats porteurs de puces ont transporté la redoutable peste bubonique dans un Londres encombré, où un cinquième de la population est mort cet été-là. Alors que la peste se répandait, les étudiants et les enseignants de Cambridge ont été renvoyés chez eux. Newton, avec son nouveau baccalauréat, a emballé ses cahiers pour un retour à Woolsthorpe.

Au cours des deux années suivantes, sa lecture et sa réflexion, ses expériences et son écriture ont jeté les bases de son travail historique dans trois domaines principaux : les mathématiques, l'optique et la dynamique céleste. Après avoir inventé le théorème du binôme, Newton a conçu une méthode de calcul qui s'est ensuite transformée en calcul. Il a également découvert que la lumière blanche contient tout le spectre des couleurs, et il a formulé la loi du carré inverse pour les corps célestes en orbite.

En bref, au cours de cette période, Newton est devenu l'un des principaux mathématiciens et scientifiques d'Europe. Comment a-t-il fait? Entre autres capacités, il y avait le don inhabituel de garder dans son esprit un problème mental pendant des heures, des jours et des semaines jusqu'à ce qu'il l'ait résolu.

Alchimie et accomplissement

L'université de Cambridge a rouvert ses portes au printemps 1667. Deux ans plus tard, à l'âge de 26 ans, Newton a été nommé à la prestigieuse chaire Lucasian de mathématiques, une chaire qu'il a occupée pendant les trois décennies suivantes. Avec des responsabilités d'enseignement minimales, il tourna son attention vers l'optique et construisit un télescope réfléchissant qui fit sensation lorsqu'il atteignit Londres en 1671. Bientôt, il fut élu membre de la Royal Society. Il a lu devant la société son Nouvelle théorie sur la lumière et les couleurs.

Au cours de la décennie suivante, la carrière scientifique publique de Newton diminua alors qu'il consacrait la plupart de son temps à des études privées de chimie, d'alchimie et de théologie. Les alchimistes avaient longtemps recherché une méthode pour transmuter les métaux de base en or, et pendant trente ans à Cambridge, Newton a travaillé des milliers d'heures avec son fourneau alors qu'il se penchait sur des livres alchimiques. Il ne communiquait pratiquement rien de sa passion personnelle aux autres. L'étendue de l'intérêt de Newton pour l'alchimie, longtemps un embarras pour ses admirateurs, n'est devenu généralement connu qu'en 1936 lorsque ses écrits alchimiques d'environ 650 000 mots sont devenus publics.

En avril 1686, Newton présenta officiellement à la Royal Society son magnifique Principes mathématiques de la philosophie naturelle. Écrit en latin et connu sous le nom de Principia, il était compréhensible principalement pour les mathématiciens. Ici, le scientifique a démontré sa plus grande découverte, la loi de la gravitation universelle : chaque particule de l'univers est attirée par chaque autre particule par une force proportionnelle au produit de leurs masses et inversement proportionnelle au carré de la distance entre elles F=(G m1 m2)/r2. Ses trois lois du mouvement étaient également présentées. Parmi les écrits scientifiques, celui de Newton Principia est sans égal. Il a fermement établi la nouvelle approche scientifique pour expliquer les forces naturelles et a rapidement été enseigné à Cambridge. Néanmoins, les vues de Newton ont été opposées sur le continent pendant plusieurs décennies.

En 1693, le scientifique souffrit d'une dépression nerveuse qui dura deux ans. Il est probable que des décennies de surmenage ont fait des ravages, peut-être augmentés par un empoisonnement au mercure dû à des années d'expériences alchimiques.

Personnalité publique puissante

Au cours des trente dernières années de la vie de Newton, le brillant érudit à la retraite est devenu une personnalité publique influente, atteignant et exerçant impitoyablement le pouvoir.

En 1696, le roi nomma Newton directeur de la Monnaie, et Newton prit en charge le recouvrement nécessaire pour stabiliser une crise monétaire. Il devint un administrateur efficace et un opérateur politique avisé. Il était chargé de poursuivre les « monnayeurs » qui dégradaient les pièces d'argent en coupant leurs bords, une infraction passible de pendaison. Newton s'est attelé à la tâche avec une diligence sinistre. En 1699, il est nommé Maître de la Monnaie. Deux ans plus tard, il démissionne de son poste de professeur à Cambridge et s'installe à Londres où sa nièce Catherine Barton s'occupe de lui.

En 1703, Newton fut élu président de la Royal Society, qu'il dirigea d'une main de fer pendant deux décennies, s'offensant de tous ceux qui s'opposaient à ses opinions. En 1705, il est fait chevalier par la reine Anne. La science newtonienne a progressivement balayé le terrain alors que Newton a obtenu pour ses jeunes disciples brillants des postes où ils pourraient enseigner et écrire les manuels de sciences. Au fil des ans, il s'est engagé dans deux longues et amères querelles avec d'autres scientifiques, l'une avec le mathématicien allemand Leibniz sur l'inventeur du calcul.

Son héritage scientifique

Isaac Newton mourut le 20 mars 1727, à l'âge de 85 ans, après plusieurs années de repos forcé. Sa mort a été considérée comme une perte nationale. Une vaste industrie s'est développée dédiée à sa mémoire : médailles, poèmes, statues. (Les critiques des contradictions internes de ses écrits, de sa théorie atomistique de la matière et de sa vision mécaniste du monde étaient submergées par le torrent d'adulation.) Newton était devenu un héros national ainsi que le scientifique modèle. Alors que Copernic et Kepler étaient morts dans l'obscurité et que Galilée était assigné à résidence, Newton a connu le succès, en grande partie parce que sa découverte d'un type simple de force d'attraction (la gravitation universelle) pouvait expliquer les mouvements des planètes, de la lune et des marées.

Au vingtième siècle, l'univers en expansion d'Einstein et l'indétermination d'Heisenberg ont sapé le modèle horloger de la nature de Newton. Néanmoins, le physicien mathématicien Stephen Hawking, actuellement professeur lucasien à Cambridge, écrit que « la théorie de Newton ne sera jamais démodée. Conçu pour prédire les mouvements des corps célestes, il fait son travail avec une précision incroyable. . . il reste utilisé quotidiennement pour prédire les orbites des lunes et des planètes, des comètes et des engins spatiaux. . . . Newton est un colosse sans parallèle dans l'histoire des sciences.

Théologie et science

L'apprentissage historique de Newton, y compris une connaissance des coutumes juives, était vaste. Il maîtrisait également les écrits des Pères de l'Église. (L'intérêt de Newton pour la doctrine de la Trinité l'a amené à étudier le conflit du IVe siècle entre Athanase et Arius, qui niait le statut du Christ dans la Divinité. Convaincu qu'une fraude massive avait perverti certaines Écritures, Newton a adopté la position arienne.)

Malgré son étude biblique intense et sa croyance en un Dieu créateur, Newton a observé la distinction entre la religion et la science faite par Galilée : « La Bible nous dit comment aller au ciel, pas comment les cieux vont. Pendant sa présidence de la Royal Society, Newton a interdit tout sujet touchant à la religion, même l'apologétique. Il a écrit : « Nous ne devons pas introduire de révélations divines dans la philosophie [science], ni d'opinions philosophiques [scientifiques] dans la religion.

Pourtant, pour Newton, cette distinction n'était pas un divorce, encore moins un conflit. Bien que les livres de la Parole de Dieu et de ses uvres ne devaient pas fournir le contenu des enseignements des uns et des autres, ils étaient liés les uns aux autres. Newton ne considérait pas l'un comme sacré et l'autre séculier, pas plus que Copernic, Kepler, Galilée ou Pascal, tous des chrétiens pratiquants. Ce n'est que plus tard que la philosophie des Lumières a produit un modèle de « guerre » entre la science et la théologie.

La théologie de Newton a profondément influencé sa méthode scientifique, qui rejetait la pure spéculation en faveur des observations et des expériences. Son Dieu n'était pas simplement la Cause Première impersonnelle d'un philosophe, il était le Dieu de la Bible qui crée et gouverne librement le monde, qui parle et agit dans l'histoire. La doctrine biblique de la création sous-tendait la science de Newton. Newton croyait en un Dieu d'« actions [dans la nature et l'histoire], créant, préservant et gouvernant . . . toutes choses selon sa bonne volonté et son plaisir.

Par Charles E. Hummel

[Christian History a initialement publié cet article dans Christian History Issue #30 en 1991]

Charles E. Hummel est l'auteur de La connexion Galilée et Genèse : l'appel créatif de Dieu (tous deux InterVarsity).


Le sien Optiques

Les Optiques a été écrit et publié à l'origine en anglais plutôt qu'en latin, et par conséquent, il a atteint un large éventail de lecteurs en Angleterre. La réputation du Principia avait préparé la voie au succès du deuxième ouvrage publié de Newton. De plus, son contenu et son mode de présentation ont fait le Optiques plus accessible. Il contenait un compte rendu d'expériences effectuées par Newton lui-même et ses conclusions tirées d'eux, et il avait un plus grand attrait pour le public d'esprit expérimental de l'époque que le plus mathématique Principe.

Les questions avec lesquelles Newton a conclu le texte de la Optiques —par exemple, "Les corps n'agissent-ils pas sur la lumière à distance, et par leur action courbent ses rayons ?" Ceux-ci constituent une expression unique des idées de Newton les posant comme des questions négatives (incorrectes) ont rendu cela possible pour lui de suggérer des idées qu'il ne pouvait pas étayer par des preuves expérimentales ou des preuves mathématiques, ouvrant la voie à de futures recherches par de futurs scientifiques.


Newton a aidé à développer l'analyse spectrale

Un dessin de Sir Isaac Newton dispersant la lumière avec un prisme en verre.

La prochaine fois que vous regarderez un arc-en-ciel dans le ciel, vous pourrez remercier Newton de nous avoir aidés à comprendre et à identifier ses sept couleurs. Il a commencé à travailler sur ses études de lumière et de couleur avant même de créer le télescope à réflexion, bien qu'il ait présenté une grande partie de ses preuves plusieurs années plus tard, dans son livre de 1704, Optiques.

Avant Newton, les scientifiques adhéraient principalement aux anciennes théories sur la couleur, y compris celles d'Aristote, qui croyaient que toutes les couleurs provenaient de la clarté (blanc) et de l'obscurité (noir). Certains croyaient même que les couleurs de l'arc-en-ciel étaient formées par l'eau de pluie qui colorait les rayons du ciel. Newton n'était pas d'accord. Il a effectué une série d'expériences apparemment sans fin pour prouver ses théories.

Travaillant dans sa pièce sombre, il a dirigé la lumière blanche à travers un prisme de cristal sur un mur, qui s'est séparé en sept couleurs que nous connaissons maintenant sous le nom de spectre de couleurs (rouge, orange, jaune, vert, bleu, indigo et violet). Les scientifiques savaient déjà que beaucoup de ces couleurs existaient, mais ils pensaient que le prisme lui-même transformait la lumière blanche en ces couleurs. Mais lorsque Newton a réfracté ces mêmes couleurs sur un autre prisme, elles se sont formées en une lumière blanche, prouvant que la lumière blanche (et la lumière du soleil) était en fait une combinaison de toutes les couleurs de l'arc-en-ciel.


Première loi de Newton : l'inertie

Un objet au repos reste au repos, et un objet en mouvement reste en mouvement à vitesse constante et en ligne droite à moins qu'il n'agisse sur une force déséquilibrée.

La première loi de Newton stipule que chaque objet restera au repos ou en mouvement uniforme en ligne droite à moins d'être contraint de changer d'état par l'action d'une force externe. Cette tendance à résister aux changements dans un état de mouvement est inertie. Il y a pas de force nette agissant sur un objet (si toutes les forces extérieures s'annulent). Ensuite, l'objet maintiendra un vitesse constante. Si cette vitesse est nulle, alors l'objet reste au repos. Si une force externe agit sur un objet, la vitesse changera à cause de la force.

Exemples d'inertie mettant en jeu l'aérodynamique :

  • Mouvement d'un avion lorsqu'un pilote modifie le réglage des gaz d'un moteur.
  • Mouvement d'une balle tombant dans l'atmosphère.
  • Un modèle réduit de fusée lancé dans l'atmosphère.
  • Le mouvement d'un cerf-volant lorsque le vent change.

Importance de la gravité

Quand la plupart des gens pensent à Newton, ils pensent à lui assis sous un pommier observant une pomme tomber au sol. Quand il a vu la pomme tomber, Newton a commencé à penser à un type de mouvement spécifique appelé gravité. Newton a compris que la gravité était une force d'attraction entre deux objets. Il a également compris qu'un objet avec plus de matière ou de masse exerçait la plus grande force ou attirait des objets plus petits vers lui. Cela signifiait que la grande masse de la Terre attirait des objets vers elle. C'est pourquoi la pomme est tombée au lieu de monter et pourquoi les gens ne flottent pas dans les airs.

Il pensait également que la gravité n'était peut-être pas limitée à la Terre et aux objets sur la Terre. Et si la gravité s'étendait jusqu'à la Lune et au-delà ? Newton a calculé la force nécessaire pour maintenir la Lune en mouvement autour de la Terre. Puis il l'a comparé à la force qui a fait tomber la pomme vers le bas. Après avoir tenu compte du fait que la Lune est beaucoup plus éloignée de la Terre et a une masse beaucoup plus grande, il a découvert que les forces étaient les mêmes et que la Lune est également maintenue en orbite autour de la Terre par l'attraction de la gravité terrestre.


Le sortilège de la biographie : Isaac Newton et l'histoire des sciences

Pendant longtemps, les chercheurs ont affirmé que l'une des principales différences entre la philosophie et la science reflétait leur attitude envers la biographie. Les philosophes étaient prêts à mourir pour leurs idées et devaient vivre selon leur propre prédication. En revanche, les scientifiques ont produit des idées et des théories qui habitaient un monde différent de celui de leur propre biographie. Ils étaient concernés par la Vérité. Et la Vérité parlait d'elle-même. Gaston Bachelard a un jour opposé Galilée et Bruno en ces termes. Bruno défendait une théorie pour laquelle il n'y avait aucune preuve (l'infini de l'univers). Une théorie pour laquelle il était prêt à mourir. En revanche, Galilée a construit une théorie pour laquelle il avait un certain nombre de preuves. Il n'y avait pas besoin de mourir pour ça. N'est-il pas tentant de penser que c'est ainsi que la science est née ?

Il faut avouer que c'est une belle histoire, même si elle ne sonne pas tout à fait vraie. Si dans la science les idées et les théories sont si détachées de leurs porteurs, pourquoi sommes-nous si intéressés par les biographies scientifiques ?

Newton, le héros

Pendant longtemps, il y avait une vie que les scientifiques admiraient avec le même respect que l'on peut rencontrer dans le cas des tentatives des philosophes pour connaître, modéliser et imiter Socrate : La vie d'Isaac Newton. Il a fourni un modèle et constitué un genre à lui seul. Au moins jusqu'au milieu du XIXe siècle, Newton était considéré comme un modèle pour la vie scientifique : une norme morale pour tout type de vie à la recherche de la vérité (ou peut-être de « la Vérité »). C'était l'héritage des éloges du XVIIIe siècle, mais aussi l'image que Newton lui-même construit avec l'aide de ses étudiants et disciples : celle d'un chercheur passionné, humble, patient et assidu de la nature, de « la modestie et de la simplicité innées », doté avec charité, générosité, tempérance, piété, bonté et toutes autres vertus, sans mélange d'aucun vice. »[1]

C'était l'image publique de Newton que la science moderne a héritée, mais cela n'a pas duré longtemps. La fascination pour le génie de Newton et la nature déroutante de ses œuvres étaient trop fortes pour que cette statue soigneusement conçue mais sans vie puisse durer. Le livre de Rebekah Higgitt nous raconte comment des scientifiques en activité ont découvert Newton, se sont engagés dans son travail et ont ressenti le besoin d'écrire sa biographie afin à la fois de comprendre une personnalité beaucoup plus complexe et de défendre une image particulière de la science. Son livre passe en revue certaines des premières biographies les plus importantes de Newton écrites au XIXe siècle en France et en Angleterre par des mathématiciens, des physiciens, des astronomes et des philosophes.

Recréer Newton nous raconte une histoire fascinante. Ce n'est pas très souvent qu'une reconstitution historique dense et complexe vous garde collé à votre chaise et au texte, aussi désireux de découvrir la suite que lorsque vous lisez un roman captivant. Higgitt passe en revue un certain nombre de biographies anciennes d'Isaac Newton, de la première « biographie scientifique », à proprement parler – publiée en 1822 par Jean Baptiste Biot – à la deuxième tentative de David Brewster de composer une biographie scientifique (et correctement documentée) de son idole, en 1855. La période entre les années 1820 et 1860 est marquée, en Angleterre, par un intérêt croissant pour les articles de Newton (pour la plupart inédits à cette époque), par diverses tentatives pour comprendre et intégrer les diverses activités de Newton (en mécanique, optique, mathématiques, théologie et histoire, ainsi qu'à l'alchimie) et par un intérêt croissant pour la science et ses exploits. En fait, comme le livre de Higgitt le montre de manière convaincante, tous ces intérêts vont de pair et

Il est intéressant de noter que les discussions sur Newton et ses réalisations étaient presque toujours, au cours de ces années, entraînées dans le genre de la biographie. C'était la vie de Newton qui comptait : et ses réalisations étaient souvent considérées comme une mesure de sa vie.

Ces premières biographies de Newton ont quelque chose en commun : elles ont été écrites par des scientifiques praticiens qui considéraient Newton comme leur héros et – parfois – comme le père fondateur de leur discipline. Ce n'était pas toujours la même discipline. Jean Baptiste Biot, disciple de Laplace, considère Newton comme le père fondateur de la physique mathématique (« philosophie mathématique »). Le Newton de Biot est un génie contemplatif et les deux moments pertinents de sa biographie sont la chute de la pomme (conduisant à la perspicacité ou à l'éclair de génie d'où est née la dynamique céleste) et la dépression nerveuse de 1692-1693 que Biot lit en termes des images du XIXe siècle de la « condition du génie » (qui contient toujours un grain de folie).

En revanche, David Brewster, philosophe expérimental et expert en optique – mais aussi l'un des derniers représentants d'une théorie corpusculaire de la lumière – fait de Newton une personnalité bien plus complexe. Brewster a également une conception différente du génie scientifique, dans laquelle la moralité et la droiture jouent un rôle décisif. Le Newton de Brewster est un instrument de Dieu à travers lequel la Vérité se révèle un grand prêtre de la science qui devait être non seulement inspiré mais aussi irréprochable « modeste, candide, affable et sans aucune des excentricités du génie ».[2]

Comme Higgitt le montre de manière assez convaincante, la tension s'accumule dans ces tentatives d'écrire une biographie scientifique entre les sources, les documents, le « monde des faits » et les niveaux d'interprétation philosophiquement chargés.

La biographie de Newton par Brewster, en particulier, est pleine de contradictions. Bien que Brewster soit un philosophe expérimental à part entière et qu'il reconnaisse les dons de Newton en tant qu'expérimentateur, il tient également à insister sur le fait que les progrès de la science résultent des efforts d'individus particulièrement doués pour accomplir des travaux théoriques abstraits de haut niveau, et non à partir d'une recherche de type baconien ascendant. Sa conception du génie est celle d'un individu doué, instrument de la Providence :

Mais l'ensemble de contradictions peut-être le plus frappant chez Brewster vient de son insistance sur le fait que les découvertes de Newton étaient plutôt « le fruit d'une étude persévérante et ininterrompue » que de sa « rapidité de pénétration » et de « l'exubérance d'invention qui est plus caractéristique de la poésie que de la philosophie. génie." Brewster's Newton avait à la fois du génie, de la patience et de la détermination, mais il semble n'attribuer ses réalisations qu'à ce dernier ensemble de qualités. De plus, afin de protéger la réputation de Newton, Brewster réinterprète l'histoire de la dépression nerveuse en termes de maladie physique produite par l'épuisement et le surmenage. Pour ce faire, il doit rejeter l'histoire actuelle qui attribuait la panne de Newton aux effets psychologiques résultant de l'incendie de son laboratoire et de ses papiers. Ce qui amène Brewster à affirmer que Newton n'était pas "très imaginatif" - de sorte que l'incendie de son propre laboratoire n'aurait pas pu l'affecter autant.

Comme le montre Higgitt, il existe un moyen de donner un sens aux affirmations contradictoires de Brewster. Historien minutieux et honnête, Brewster a vu les contradictions entre l'image publique de Newton et ce que l'on peut trouver en parcourant ses manuscrits inédits. Et les choses ne se sont tout simplement pas liées. D'un autre côté, Brewster avait son propre agenda. Comme Biot avant lui, Brewster était en quelque sorte un étranger à la communauté scientifique traditionnelle, il n'a pas réussi à obtenir un poste à l'université et se soutenait grâce à des cours particuliers. Il était un critique de l'establishment scientifique (en particulier de la Royal Society) et nombre de ses écrits proposent des modèles alternatifs de science et d'« hommes de science ». Dans son travail d'historien, il écrivait des biographies des « martyrs de la science »[3] discutant de Galilée, Tycho Brahe et Kepler en tant que victimes de négligence et de persécution.Quelque chose de la même chose est projeté sur Newton que Brewster considère comme quelqu'un qui n'a pas obtenu tout le crédit et l'honneur qu'il méritait, surtout à titre posthume. Enfin et surtout, Brewster était prêt à défendre la réputation de Newton : il y consacra une bonne partie de sa vie.

Brewster est probablement le seul historien à avoir écrit non pas une mais deux biographies d'Isaac Newton. Après la première biographie, publiée en 1831, il se met au travail sur quelque chose qui ne paraîtra qu'en 1855, en deux volumes, le Mémoires de la vie et des œuvres d'Isaac Newton – un ouvrage qui restera la biographie standard de Newton jusqu'à la fin du XXe siècle. Le livre de Higgitt explique le contexte et la force motrice de cette entreprise.

Le caractère du génie

Ce qui s'est passé en Angleterre entre les années 1830 et 1860 était un débat à part entière autour du « personnage d'Isaac Newton ». Pendant un certain temps, ce fut un débat sur le caractère d'un génie, très influencé par les concepts romantiques d'imagination, de génie et de folie. C'était aussi un débat sur le statut de la science et son alliance de longue durée (en Angleterre, encore) avec l'Église anglicane. Cependant, au fur et à mesure que les biographes ont déterré plus de documents et ouvert de nouvelles archives, l'objet du débat a changé. Biot n'a pas eu accès à beaucoup de documents inédits, mais Brewster a réussi à avoir accès à la collection de Porthsmouth.[4] Les archives de la famille de Newton n'étaient pas le seul dépôt de documents intéressant. Parfois, dans les années 1830, un autre scientifique en exercice découvrait des documents extraordinairement intéressants dans un autre endroit : l'Observatoire royal de Greenwich. Francis Baily était un ancien comptable qui a gagné de l'argent pour réaliser le rêve de sa vie : il est devenu astronome. Ou, comme il l'a clairement déclaré, il s'est engagé dans « l'astronomie pratique », c'est-à-dire des observations précises, le catalogage et aussi – très important – le suivi des documents historiques dans son domaine. Higgitt dresse un portrait agréable et vivant de cet astronome pratiquant qui en est progressivement venu à croire qu'il devrait également s'occuper de l'histoire des observations astronomiques, en sauvant ce qui peut être sauvegardé à partir d'anciens documents. Ces tentatives ont conduit Baily à la découverte des papiers de John Flamsteed, dont beaucoup sont restés intacts pendant plus d'un siècle. Parmi eux, une abondante correspondance concernant le « cas » Flamsteed contre Newton (et Halley).

Baily a vu en Flamsteed une âme sœur : un astronome pratique qui valorisait les cartes et les tableaux stellaires plutôt que les théories spéculatives, quelqu'un obsédé par l'observation précise au point de retarder la publication jusqu'à ce qu'il obtienne les bonnes données. Aussi, quelqu'un qui a été profondément lésé par Halley et Newton, des "théoriciens" qui se sont appropriés les données de Flamsteed, les publiant sans autorisation.

celui de Francis Baily Compte du Rév. John Flamsteed, (1835) fit des ravages parmi les Newtoniens. Pas seulement parce que Baily se définit comme le champion de Flamsteed, tentant de restaurer sa réputation. Mais parce que les documents publiés avec le récit biaisé de Baily nuisaient clairement à la réputation de Newton. Ils démontrent que Newton, le père et héros de la science moderne était quelqu'un qui ne s'est pas abstenu d'intimider ses collaborateurs et de s'approprier le travail sans autorisation. De plus, dans l'une de ses lettres, Newton se montre non seulement impatient et en colère contre les retards de Flamsteed (contredisant ainsi ouvertement le portrait moral du sage stoïque et patient de tempérament égal et de générosité) mais est également grossier et dédaigneux, se référant à l'importance de son propre travail de maître de la Monnaie par contraste avec la « matière insignifiante »[5] de la théorie lunaire.

Comment tout cela cadre-t-il avec le caractère moral du génie ? Les Newtoniens ont adopté diverses stratégies, mais ils étaient tous en armes pour défendre leur héros. Ils ont accusé Baily de partialité et se sont opposés à la publication de son livre.[6] Ils accusent Baily de ne pas avoir pleinement compris l'importance du travail de Newton. La « confédération newtonienne »[7] a affirmé que les observations de Flamsteed étaient une « propriété nationale », et c'était dans l'intérêt de la science que Newton (et Halley) les publiaient.

Une réponse intéressante est venue de William Whewell qui, à la fois dans son Newton et Flamsteed (1836) et dans son projet plus vaste de construction d'une philosophie des sciences inductives, a fait de ce cas un exemple de recherche scientifique. Whewell fait la distinction entre la collecte de données et l'« histoire » assemblée par de simples praticiens et les travaux de théoriciens comme Newton qui, à partir de données, construisent des superstructures théoriques. En fait, comme l'a montré Richard Yeo, l'émergence des articles de Flamsteed et la reconstruction du cas par Baily ont marqué un tournant dans la carrière de Whewell et ont conduit à l'élaboration plus poussée de sa philosophie de la science inductive.[8]

Ce qui est intéressant, c'est qu'en répondant à l'histoire de Baily, la « confédération newtonienne » a changé sa façon de parler du personnage de Newton. Progressivement, la discussion est passée de l'image du génie moral à celle de l'importance de la Science et du devoir de chaque scientifique de servir la Vérité et la cause commune de la Science.

Historiens impartiaux et scientifiques objectifs

Le travail controversé de Baily s'est avéré une incitation à davantage de travail historique et à plus de fouilles dans les archives. Ceci, à son tour, a conduit à la découverte d'autres histoires, encore plus dommageables pour la réputation de Newton : sa main dans le coup final contre Leibniz, le Comercium epistolicum. Ses poursuites sans fin de ce qui semblait une recherche alchimique « folle ». Sa position délicate dans ce qui ressemblait à la relation illicite de sa nièce, Catherine Barton avec Lord Halifax (qui lui a laissé une grande fortune dans son testament). La recherche historique du XIXe siècle a rassemblé de nombreuses pièces déroutantes à partir desquelles il faut donner un sens au caractère complexe de Newton. Comme le montre Higgitt, l'histoire des sciences s'est développée, au XIXe siècle, à partir de cet affrontement : d'un côté, les scientifiques praticiens ont tenté de s'approprier Newton pour leur propre discipline. D'autre part, en tant qu'historiens impartiaux, ils se sont sentis obligés de donner non seulement des comptes rendus détaillés, mais aussi de publier (et de traduire) des documents des archives de Newton, faisant remonter à la surface les preuves sur lesquelles une grande partie de l'histoire ultérieure de la science a été construite. Ils l'ont fait guidés par des idéaux d'impartialité et d'objectivité caractéristiques de leur époque. L'impartialité ne signifiait pas ne pas avoir de point de vue en la matière, mais avoir le « meilleur point de vue » (126) pour exercer son « objectivité judiciaire ». Mais « la position morale de l'auteur était subsumée dans le format historique choisi » (127) et c'était celui de la biographie scientifique. Ce qui se passe avec les biographies de Newton, c'est qu'elles sont devenues de plus en plus remplies de contradictions au fil du temps. Les biographes plaidèrent leur cause mais furent bien souvent contraints de reconnaître leur défaite. Et parfois, leurs propres limites. Comme dans le célèbre dicton de Brewster

Une nouvelle image de Newton émergeait lentement au terme de ces efforts intenses pour combiner une historiographie empiriste centrée sur des documents avec des interprétations sophistiquées encore tributaires de l'apologétique. C'était le Newton du XXe siècle : le Newton de la personnalité dédoublée, difficile – sinon impossible – à comprendre impossible – ou du moins extrêmement difficile – à suivre comme modèle. Parallèlement à ce changement d'image, un changement parallèle s'est produit dans l'histoire (et la philosophie) de la science. Parce que, comme le prétend Higgitt :

Recréer Newton montre de manière convaincante que la rédaction des biographies scientifiques de Newton a été motivée par les tentatives des scientifiques en activité de définir leurs propres entreprises, ainsi que la science en général. Biot, Baily, Brewster, Whewell et les autres personnages du livre de Higgitt n'avaient pas seulement un agenda individuel et des préjugés individuels, mais de larges visions de la science qu'ils voulaient imposer aux autres et à la société dans son ensemble. Certains n'y sont pas parvenus, d'autres ont peut-être réussi, au moins pendant un certain temps.

Quelques questions de conclusion

À la fin, le lecteur se retrouve avec un certain nombre de questions. L'une est précisément celle qui a constitué mon point de départ dans cette revue. La science est-elle si différente de la philosophie ? Peut-on dire, au bout de siècles d'écriture sur Newton, qu'on se retrouve avec une image plus objective et impartiale de l'entreprise scientifique ? Pouvons-nous dire, par exemple, que la poignée de questions posées par le caractère apparemment incompréhensible de Newton, ses décisions contradictoires et ses intérêts manifestement disjoints sont sans conséquence pour notre vision actuelle de la science, qu'il n'y a que des « bagatelles » et des curiosités de la recherche historique ? Ou sommes-nous – comme dans le cas de nos héros, les philosophes – encore sous le charme de la biographie ? N'est-ce pas cet envoûtement de la biographie qui nous oblige à nous interroger sur l'unité de la pensée newtonienne ? Qu'est-ce qui nous renvoie finalement à la bibliothèque pour faire plus de recherches historiques, dans le but de comprendre et d'« unifier » l'entreprise de Newton, pour mieux comprendre ses intérêts mystérieux et ses décisions problématiques ?

Si tout cela est vrai, peut-être que la philosophie et la science ne sont pas, après tout, si différentes. L'envoûtement de la biographie agit de la même manière dans les deux.

[1] Le « Mémoire » de John Conduit sur la vie de Newton, transcrit en Robert Iliffe, Les premières biographies d'Isaac Newton, vol. moi, p. 101.

[2] David Brewster, 1831, p. 337, cité par Higgitt, p. 48.

[3] Il a publié un livre avec ce titre en 1841.

[4] La plupart des manuscrits de Newton sont restés en possession de la famille (les comtes de Porthsmouth) jusqu'au début du XXe siècle, lorsque certaines parties de la collection ont été acquises par l'Université de Cambridge et le reste a été dispersé lors d'une célèbre vente aux enchères publique qui a eu lieu en 1936.

[5] « Je n'aime pas être…. Pensé par notre propre peuple pour perdre mon temps à leur sujet, alors que je devrais m'occuper des affaires de King"

[6] Le livre a été publié par l'Amirauté dans un nombre limité d'exemplaires qui ont été distribués à divers observatoires astronomiques en Angleterre et à l'étranger. Les exemplaires ne pouvant être achetés en même temps, cette distribution privée était vue par certains comme encore plus préjudiciable car réalisée sous le haut patronage de l'Etat.

[8] Richard Yeo, Définition de la science : William Whewell, connaissances naturelles et débat public au début de l'époque victorienne en Grande-Bretagne, Cambridge University Press, 2003.


2. Le travail et l'influence de Newton

Trois facteurs empêchent de rendre compte de l'œuvre et de l'influence de Newton. Le premier est le contraste entre le Newton public, composé de publications de son vivant et dans la décennie ou deux après sa mort, et le Newton privé, composé de ses travaux inédits en mathématiques et en physique, de ses efforts en chimie, c'est-à-dire le 17 siècle mélange d'alchimie et de chimie &mdash et ses écrits en théologie radicale &mdash matériel qui est devenu public principalement depuis la Seconde Guerre mondiale. Seul le public Newton a influencé le XVIIIe et le début du XIXe siècle, mais tout compte rendu de Newton lui-même confiné à ce matériau ne peut au mieux être que fragmentaire. Deuxièmement, le contraste, souvent choquant, entre le contenu réel des écrits publics de Newton et les positions qui lui sont attribuées par d'autres, y compris surtout ses vulgarisateurs. Le terme &ldquonewtonian&rdquo fait référence à plusieurs courants intellectuels différents qui se sont déroulés au XVIIIe siècle, certains d'entre eux étant plus étroitement liés à Voltaire, Pemberton et Maclaurin &mdash ou d'ailleurs à ceux qui se considéraient comme l'extension de son travail, tels que Clairaut, Euler, d 'Alembert, Lagrange et Laplace &mdash qu'à Newton lui-même. Troisièmement, il y a le contraste entre l'énorme éventail de sujets auxquels Newton a consacré toute sa concentration à un moment ou à un autre au cours des 60 années de sa carrière intellectuelle &mdash mathématiques, optique, mécanique, astronomie, chimie expérimentale, alchimie et théologie &mdash et le remarquable peu d'informations que nous avons sur ce qui l'a motivé ou sur son sens de lui-même. Les biographes et les analystes qui tentent de reconstituer une image unifiée de Newton et de ses efforts intellectuels finissent souvent par nous en dire presque autant sur eux-mêmes que sur Newton.

À la diversité des sujets auxquels Newton a consacré du temps s'ajoutent de forts contrastes dans son travail au sein de chaque sujet. L'optique et la mécanique orbitale relèvent toutes deux de ce que nous appelons maintenant la physique, et même alors elles étaient considérées comme liées l'une à l'autre, comme l'indique le premier travail de Descartes sur le sujet, Le Monde, ou Traité de la lumièreè. Néanmoins, deux traditions &ldquonewtoniennes&rdquo très différentes en physique sont nées de la théorie de Newton. Optiques et Principia: de son Optiques une tradition centrée sur une expérimentation minutieuse et de sa Principia une tradition centrée sur la théorie mathématique. L'élément le plus important commun à ces deux-là était l'engagement profond de Newton à faire en sorte que le monde empirique serve non seulement d'arbitre ultime, mais aussi de base unique pour l'adoption d'une théorie provisoire. Tout au long de ce travail, il s'est montré méfiant à l'égard de ce qu'on appelait alors la méthode des hypothèses : il avançait des hypothèses qui dépassent tous les phénomènes connus et les testait ensuite en en déduisant des conclusions observables. Newton a plutôt insisté pour que des phénomènes spécifiques décident de chaque élément de la théorie, dans le but de limiter autant que possible l'aspect provisoire de la théorie à l'étape de généralisation inductive à partir des phénomènes spécifiques. Cette position est peut-être mieux résumée dans sa quatrième règle de raisonnement, ajoutée dans la troisième édition du Principia, mais adopté dès ses Lectures optiques des années 1670 :

En philosophie expérimentale, les propositions recueillies à partir de phénomènes par induction doivent être considérées comme exactes ou presque vraies nonobstant toute hypothèse contraire, jusqu'à ce que d'autres phénomènes rendent ces propositions soit plus exactes, soit sujettes à des exceptions.

Cette règle doit être suivie afin que les arguments basés sur l'induction ne puissent pas être annulés par des hypothèses.

Un tel engagement envers la science empirique était une caractéristique de la Royal Society depuis ses tout débuts, et on peut le trouver dans les recherches de Kepler, Galileo, Huygens et dans les efforts expérimentaux de l'Académie royale de Paris. Newton, cependant, est allé plus loin dans cet engagement d'abord en évitant la méthode des hypothèses et ensuite en affichant dans son Principia et Optiques à quel point un ensemble de résultats théoriques peut être obtenu grâce à des expériences bien conçues et à une théorie mathématique conçue pour permettre des inférences à partir de phénomènes. Le succès de ceux qui l'ont suivi à s'appuyer sur ces résultats théoriques acheva le processus de transformation de la philosophie naturelle en science empirique moderne.

L'engagement de Newton à faire en sorte que les phénomènes décident des éléments de la théorie exigeait que les questions restent ouvertes lorsqu'aucun phénomène disponible ne pouvait les décider. Newton s'est le plus fortement opposé à Leibniz à cet égard à la fin de son examen anonyme du rapport de la Royal Society sur le conflit de priorité sur le calcul :

Newton aurait pu dire à peu près la même chose sur la question de savoir en quoi consiste la lumière, ondes ou particules, car s'il sentait que cette dernière était beaucoup plus probable, il ne la voyait toujours pas décidée par une expérience ou un phénomène de sa vie. Laisser ouvertes les questions sur la cause ultime de la gravité et sur la constitution de la lumière était l'autre facteur de son travail qui a creusé un fossé entre la philosophie naturelle et la science empirique.

Les nombreux autres domaines des efforts intellectuels de Newton faisaient moins de différence pour la philosophie et la science du XVIIIe siècle. En mathématiques, Newton a été le premier à développer une gamme complète d'algorithmes pour déterminer symboliquement ce que nous appelons aujourd'hui les intégrales et les dérivées, mais il s'est par la suite fondamentalement opposé à l'idée, défendue par Leibniz, de transformer les mathématiques en une discipline fondée sur la manipulation de symboles. Newton pensait que la seule façon de rendre les limites rigoureuses résidait dans l'extension de la géométrie pour les incorporer, une vision qui allait entièrement à contre-courant dans le développement des mathématiques aux XVIIIe et XIXe siècles. En chimie, Newton a mené une vaste gamme d'expériences, mais la tradition expérimentale issue de son Optiques, et non ses expériences en chimie, se trouvaient derrière Lavoisier se qualifiant de newtonien en effet, on doit se demander si Lavoisier aurait même associé sa nouvelle forme de chimie à Newton s'il avait été conscient de la fascination de Newton pour les écrits de la tradition alchimique. Et même en théologie, il y a Newton l'hérétique doux anti-trinitaire qui n'était pas beaucoup plus radical dans ses départs du christianisme romain et anglican que beaucoup d'autres à l'époque, et Newton, le fanatique religieux prédisant la fin de la Terre, qui n'est apparu au public que très récemment.

Il y a étonnamment peu de références croisées de thèmes d'un domaine des efforts de Newton à un autre. L'élément commun à presque tous est celui d'un résolveur de problèmes extraordinaire, s'attaquant à un problème à la fois et s'y attardant jusqu'à ce qu'il ait trouvé, généralement assez rapidement, une solution. Tous ses écrits techniques le montrent, mais il en va de même de son manuscrit non publié reconstituant le Temple de Salomon à partir du récit biblique de celui-ci et de sa publication posthume. Chronologie des royaumes antiques dans lequel il a tenté de déduire des phénomènes astronomiques la datation des événements majeurs de l'Ancien Testament. Celui que Newton rencontre dans ses écrits semble compartimenter ses intérêts à un moment donné. Qu'il ait eu une conception unifiée de ce qu'il faisait dans tous ses efforts intellectuels, et si oui quelle pourrait être cette conception, a été une source continue de controverse parmi les chercheurs newtoniens.

Bien sûr, si ce n'était de la Principia, il n'y aurait aucune entrée pour Newton dans une Encyclopédie de la philosophie. En science, il n'aurait été connu que pour les contributions qu'il a apportées à l'optique, qui, bien que notables, ne l'étaient pas plus que celles de Huygens et Grimaldi, dont aucun n'a eu beaucoup d'impact sur la philosophie et les mathématiques, son échec à publier aurait relégué son travail à rien de plus qu'une note de bas de page sur les réalisations de Leibniz et de son école. Indépendamment de quel aspect des efforts de Newton « ldquonewtonien » pourrait s'appliquer, le mot a acquis son aura de la Principia. Mais cela ajoute encore une complication supplémentaire, pour le Principia lui-même était des choses substantiellement différentes pour différentes personnes. Le tirage de la première édition (estimé à environ 300) était trop petit pour qu'il ait été lu par autant de personnes.La deuxième édition est également apparue dans deux éditions piratées d'Amsterdam, et était donc beaucoup plus largement disponible, tout comme la troisième édition et sa traduction en anglais (et plus tard en français). Les Principia, cependant, n'est pas un livre facile à lire, il faut donc encore se demander, même à ceux qui y ont eu accès, s'ils ont lu tout ou seulement des parties du livre et dans quelle mesure ils ont saisi toute la complexité de ce qu'ils ont lu. Le commentaire détaillé fourni dans l'édition jésuite en trois volumes (1739&ndash42) rendait le travail moins intimidant. Mais même alors, la grande majorité de ceux qui invoquaient le mot &ldquonewtonien&rdquo n'avaient probablement pas été beaucoup plus au courant du Principia lui-même que ceux de la première moitié du 20e siècle qui invoquaient la « lquorélativité » étaient susceptibles d'avoir lu les deux articles d'Einstein sur la relativité restreinte de 1905 ou son article sur la relativité générale de 1916. Une question importante à poser à tout philosophe commentant Newton est de savoir quelles sont les sources primaires avaient-ils lu ?

Les années 1740 ont vu une transformation majeure de la position de la science dans le Principia. Les Principia lui-même avait laissé un certain nombre de points en suspens, la plupart d'entre eux détectables uniquement par des lecteurs très exigeants. En 1730, cependant, certains de ces détails avaient été cités dans l'elogium de Bernard le Bovier de Fontenelle pour Newton [4] et dans l'annexe de John Machin à la traduction anglaise de 1729 du Principia, soulevant des questions sur la sécurité empirique de la théorie de la gravité de Newton. Le changement sur le continent a commencé dans les années 1730 lorsque Maupertuis a convaincu la Royal Academy de mener des expéditions en Laponie et au Pérou pour déterminer si les affirmations de Newton sur la forme non sphérique de la Terre et la variation de la gravité de surface avec la latitude sont correctes. Plusieurs des problèmes ont été résolus avec succès au cours des années 1740 grâce à de telles avancées notables au-delà de la Principia comme celui de Clairaut Thééorie de la Figure de la Terre le retour de l'expédition de Pérou d'Alembert la solution de corps rigide de 1749 pour l'oscillation de la Terre qui produit la précession des équinoxes la résolution de 1749 de Clairaut du facteur 2 de divergence entre la théorie et l'observation dans le mouvement moyen de l'apogée lunaire, occulté par Newton mais souligné par Machin et la première description réussie du mouvement de la Lune par Tobias Mayer en 1753, basée sur une théorie de ce mouvement dérivée de la gravité par Euler au début des années 1750 en tirant parti de la solution de Clairaut pour le mouvement moyen de l'apogée.

Euler était la figure centrale dans la transformation des trois lois du mouvement proposées par Newton dans le Principia en mécanique newtonienne. Ces trois lois, telles que Newton les a formulées, s'appliquent aux « masses ponctuelles », terme qu'Euler avait proposé dans son Mécanique de 1736. La plupart des efforts de la mécanique du XVIIIe siècle ont été consacrés à la résolution des problèmes du mouvement des corps rigides, des cordes et des corps élastiques et des fluides, qui nécessitent tous des principes au-delà des trois lois de Newton. A partir des années 1740, cela a conduit à des approches alternatives pour formuler une mécanique générale, employant des principes aussi différents que la conservation de vis-à-vis, le principe de moindre action, et le principe de d'Alembert. La formulation &ldquonewtonienne&rdquo d'une mécanique générale est née de la proposition d'Euler en 1750 selon laquelle la seconde loi de Newton, dans une F=ma formulation qui n'apparaît nulle part dans le Principia, pourrait être appliqué localement dans les corps et les fluides pour produire des équations différentielles pour les mouvements des corps, élastiques et rigides, et des fluides. Au cours des années 1750, Euler a développé ses équations pour le mouvement des fluides, et dans les années 1760, ses équations du mouvement des corps rigides. Ce que nous appelons la mécanique newtonienne était donc quelque chose dont Euler était plus responsable que Newton.

Bien que certains détails aient continué à défier la résolution jusqu'à bien plus tard au XVIIIe siècle, au début des années 1750, la théorie de la gravité de Newton était devenue la base acceptée pour les recherches en cours parmi presque tous ceux qui travaillaient en astronomie orbitale. La prédiction réussie de Clairaut du mois du retour de la comète de Halley à la fin de cette décennie a fait prendre conscience à une plus grande partie du public instruit de la mesure dans laquelle les motifs empiriques de douter de la théorie de la gravité de Newton avaient largement disparu. Même ainsi, il faut toujours demander à quiconque en dehors de la recherche active en astronomie gravitationnelle à quel point ils étaient conscients des développements des efforts en cours lorsqu'ils ont fait leurs diverses déclarations sur le statut de la science de la Principia parmi la communauté des chercheurs. La naïveté de ces déclarations va dans les deux sens : d'une part, elles reflétaient souvent une vision exagérée de la sécurité de la théorie de Newton à l'époque, et, d'autre part, elles sous-estimaient souvent à quel point les preuves en faveur de celle-ci étaient devenues solides. Le résultat est un besoin d'être attentif à la question de ce que quiconque, même Newton lui-même, avait à l'esprit lorsqu'il parlait de la science de la Principia.

Considérer les soixante-dix années de recherche après la mort de Newton comme une simple solution Principia ou comme simplement compiler plus de preuves pour sa théorie de la gravité, c'est passer à côté de l'essentiel. La recherche fondée sur la théorie de Newton avait répondu à un grand nombre de questions sur le monde datant de bien avant lui. Le mouvement de la Lune et les trajectoires des comètes ont été deux des premiers exemples, qui ont tous deux répondu à des questions telles que comment une comète diffère d'une autre et quels détails rendent le mouvement de la Lune tellement plus compliqué que celui des satellites de Jupiter et de Saturne. Dans les années 1770, Laplace avait développé une véritable théorie des marées, allant bien au-delà des suggestions que Newton avait faites dans le Principia en incluant les effets de la rotation de la Terre et les composantes non radiales des forces gravitationnelles du Soleil et de la Lune, composantes qui dominent la composante radiale que Newton avait distinguée. En 1786, Laplace a identifié une grande fluctuation de 900 ans dans les mouvements de Jupiter et de Saturne résultant de caractéristiques assez subtiles de leurs orbites respectives. Avec cette découverte, le calcul du mouvement des planètes à partir de la théorie de la gravité est devenu la base pour prédire les positions des planètes, l'observation servant principalement à identifier d'autres forces non encore prises en compte dans le calcul. Ces progrès dans notre compréhension du mouvement planétaire ont conduit Laplace à produire les quatre principaux volumes de son Traité de mécanique céleste de 1799 à 1805, un ouvrage rassemblant en un seul lieu tous les résultats théoriques et empiriques des recherches fondées sur les Principia. Dès lors, la science newtonienne est issue des travaux de Laplace, pas de ceux de Newton.

Le succès de la recherche en mécanique céleste fondée sur la Principia était sans précédent. Rien d'une ampleur et d'une précision comparables ne s'était jamais produit auparavant dans une recherche empirique de quelque nature que ce soit. Cela a conduit à une nouvelle question philosophique : qu'en était-il de la science de la Principia qui lui a permis d'accomplir ce qu'il a fait ? Des philosophes comme Locke et Berkeley ont commencé à poser cette question alors que Newton était encore en vie, mais elle a gagné en force au fur et à mesure que les succès se sont accumulés au cours des décennies après sa mort. Cette question avait un côté pratique, car ceux qui travaillaient dans d'autres domaines comme la chimie poursuivaient un succès comparable, et d'autres comme Hume et Adam Smith visaient une science des affaires humaines. Il avait, bien sûr, un côté philosophique, donnant naissance à la sous-discipline de la philosophie des sciences, commençant par Kant et se poursuivant tout au long du XIXe siècle alors que d'autres domaines de la science physique commençaient à montrer des signes similaires de succès. La révolution einsteinienne du début du vingtième siècle, au cours de laquelle la théorie newtonienne ne s'est révélée valable que comme cas limite des théories de la relativité restreinte et générale, a ajouté une nouvelle tournure à la question, pour l'instant tous les succès de la science newtonienne, qui restent toujours en place, doivent être considérées comme fondées sur une théorie qui ne tient qu'à une grande approximation dans des circonstances paroissiales.

Le caractère extraordinaire de la Principia a donné lieu à une tendance toujours persistante à accorder une grande importance à tout ce que Newton a dit. Ceci, cependant, était, et est toujours, facile à porter à l'excès. Il suffit de chercher plus loin que le livre 2 du Principia de voir que Newton n'avait pas plus la prétention d'être d'une manière ou d'une autre en accord avec la nature et la vérité que nombre de ses contemporains. Les manuscrits de Newton révèlent un niveau exceptionnel d'attention aux détails du phrasé, d'où nous pouvons conclure à juste titre que ses déclarations, en particulier sous forme imprimée, étaient généralement soutenu par une réflexion attentive et autocritique. Mais cette conclusion ne s'étend pas automatiquement à toutes les déclarations qu'il a jamais faites. Nous devons constamment garder à l'esprit la possibilité que l'on accorde trop de poids, alors ou maintenant, à toute déclaration qui se situe dans un isolement relatif au cours de ses 60 ans de carrière et, pour contrer la tendance à l'excès, nous devons être encore plus vigilants que d'habitude dans ne pas perdre de vue le contexte, circonstanciel aussi bien qu'historique et textuel, des déclarations de Newton et de la réaction du XVIIIe siècle à celles-ci.


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